Božične zvezde so lončnice, ker so okužene s fitoplazmami

božična zvezdaV prednovoletnem času se močno poveča ponudba božičnih zvezd (Euphorbia pulcherrina). Zaradi zanimivih rdečih ali vijoličnih ovršnih listov (ki niso cvetovi), se marsikdo odloči, da bo z njo polepšal stanovanje v predbožičnem času. Trgovci kar tekmujejo v ponudbi božičnih zvezd različnih velikosti in barv, ki segajo od rožnate preko različnih odtenkov rdeče vse do vijolične. V naravi pa so božične zvezde grmovnice ali manjša drevesa, ki zrastejo do 4 m. Da so primerne za lončnice, je kriva bakterija, ki prepreči normalno rast.

Božična zvezda izvira iz Mehike. V naravi zraste do 4 m visok grm ali drevo s temno zelenimi in do 16 cm dolgimi listi. Aztekom je bila zelo pomembna rastlina, saj so iz nje pridobivali barvilo in izdelovali zdravilne pripravke. Danes je poznanih več kot 100 različnih kultivarjev božične zvezde.

Božične zvezde iz narave ne moremo gojiti v lončku, ker bo prevelika. Da je lončnica, mora biti okužena s posebnimi bakterijami – fitoplazmami, kar so ugotovili šele v 90-tih letih 20. stoletja. Pred tem tega niso vedeli in niso znali pojasniti, zakaj so lahko božične zvezde v velikosti lončnic lahko razmnoževali samo s cepljenjem.

Fitoplazme so zelo preproste bakterije, ki so glede na razvojno stopnjo uvrščene med viruse in celične organizme. Fitoplazme se gibljejo po floemu, rastlinskem soku, ki prenaša hranila po rastlini. Delujejo tako, da porušijo rastlinske mehanizme, ki uravnavajo rast. Posledično povzročajo hude rastlinske bolezni, ki zelo prizadenejo videz in delovanje rastlin. Pri redkih rastlinah je učinek tak, da ga lahko komercialno izkoristimo, kot je to v primeru božičnih zvezd. Fitoplazme prenašajo z rastline na rastlino žuželke, ki sesajo rastlinske sokove.